Chinese spionnen stelen kostbare bedrijfsgeheimen van ASML

Chinese spionnen stelen kostbare bedrijfsgeheimen van ASML

apr 11, 2019 Nieuwsfeed by vincent

Chinese spionnen hebben op grote schaal bedrijfsgeheimen gestolen van de Veldhovense chipmachinemaker ASML. De daders zijn hooggeplaatste R&D-medewerkers van het bedrijf, die indirecte banden hebben met het Chinese ministerie van Wetenschap en Technologie. Dat blijkt uit onderzoek van het Financieel Dagblad.

Chinese spionnen volgen de ontwikkeling van hoogwaardige technologie bij bedrijven als ASML. foto: Reuters

Met een schade van enkele honderden miljoenen euro’s is het voor zover bekend de grootste spionage ooit bij een Nederlands bedrijf. De Chinese spionnen hebben als ASML-medewerkers jarenlang toegang gehad tot de interne netwerken in de vestiging in het Amerikaanse San Jose, en maakten daar broncodes, software, prijsstrategieën en geheime gebruikershandleidingen buit.

De diefstal gebeurde onder regie van de in 2014 opgerichte ASML-concurrent XTAL. De starter wist de gestolen kennis in razend tempo te verwerken, en kaapte een jaar later al grote klanten weg bij ASML, waaronder elektronicagigant Samsung. Een rechter in Californië veroordeelde XTAL eind 2018 tot een schadevergoeding van $ 223 mln, zo blijkt uit een vonnis dat tot nog toe onopgemerkt bleef, behalve op enkele juridische blogs.

Cruciale bouwsteen
ASML heeft geen harde bewijzen gevonden voor betrokkenheid van de Chinese staat bij het Amerikaanse XTAL, dat in december faillissement aanvroeg. Uit FD-onderzoek blijkt evenwel dat XTAL’s Chinese moederbedrijf Dongfang Jingyuan banden heeft met het Chinese ministerie van Wetenschap en Technologie. Het ontvangt staatssteun voor een project dat bedoeld is om de Chinese positie op de chipmarkt te verstevigen op terreinen waar ASML wereldleider is, zo blijkt uit een vertrouwelijke rapportage van Dongfang in handen van deze krant.

Volgens meerdere bronnen heeft het veiligheidslek binnen ASML tot grote beroering geleid. Lang heerste de overtuiging dat de Nederlanders technologisch zo ver voorliepen dat ze immuun waren voor zogeheten ‘reverse engineering’. De buitgemaakte technologie is een cruciale bouwsteen binnen het productieproces van ASML, en maakt het mogelijk om via simulatiesoftware de nauwkeurigheid en bezettingsgraad van chipmachines te verhogen.

China-notitie komt eraan
De Nederlandse veiligheidsdienst AIVD waarschuwt al langer voor Chinese bedrijfsspionage in de Nederlandse hightechsector, maar noemde nooit concrete gevallen. Deze week vond er nog een topontmoeting plaats tussen EU-landen en China, waarbij het onderwerp aan de orde kwam. En het Nederlandse kabinet werkt aan een meer protectionistische opstelling tegenover China. In mei verschijnt zijn ‘China-notitie’.

Het incident plaatst ASML in een bijzonder lastig parket; China is enerzijds een belangrijke afzetmarkt voor het bedrijf, met € 1,5 mrd aan omzet en een groot groeipotentieel. Anderzijds maakt de top van ASML zich grote zorgen over de wijze waarop het land de bescherming van intellectueel eigendom aan zijn laars lapt, zo bevestigen bronnen binnen ASML: alles is geoorloofd onder de meerjarenstrategie Made in China 2025. Die dicteert dat China een hoofdrol bemachtigt in de halfgeleidersector, die wereldwijd sterk afhankelijk is van Veldhoven.

Politieke druk van de Amerikanen
De ASML-top vreest echter ook slachtoffer te worden van de toenemende politieke druk van de Amerikanen. Zo is er vrees dat de VS de export van de nieuwste ASML-machines naar China willen verbieden. Ze zouden zich laten gelden bij onderhandelingen over Het Wassenaar Arrangement, een internationaal verdrag voor controle op export. ‘Nationale veiligheid wordt misbruikt voor economisch protectionistische doeleinden’, aldus een bron binnen ASML.

ASML heeft afgelopen jaar meermaals met hoge Chinese ambtenaren gesproken over bescherming van intellectueel eigendom, onder meer met premier Li Keqiang toen hij Nederland aandeed. ‘Het is belangrijk dat China laat zien dat het dit onderwerp serieus neemt, en dat het daden bij zijn woorden voegt’, aldus een woordvoerder van het bedrijf.

XTAL en Dongfang Jingyuan reageerden niet op verzoek om commentaar. Ook één van de betrokken ex-medewerkers van ASML reageerde niet op vragen.

China en Europa: dansen op een slap koord
Het FD heeft de afgelopen weken veel geschreven over de moeilijke relatie tussen de Europese Unie en China. Europa vreest de Chinezen steeds meer, vooral vanwege hun spionage, namaak en groeiende politieke invloed op Italië, Griekenland en andere economisch zwakke Europese landen. Tegelijkertijd houdt de EU van China, simpelweg omdat er in dat land veel geld te verdienen valt.