Nieuwe Blokker-baas: ‘Ik ga natuurlijk niet met een mes in mijn rug een bedrijf runnen’

Nieuwe Blokker-baas: ‘Ik ga natuurlijk niet met een mes in mijn rug een bedrijf runnen’

jun 3, 2019 Nieuwsfeed by vincent

Tekst: Michiel Witteveen, Foto: Renate Beense voor het FD. Michiel Witteveen nam Blokker Holding in april over van Ab Blokker en diens schoonzus Els Blokker. Nu spreekt hij voor het eerst over zijn opvallende aankoop. Hoewel aankoop? Het bedrijf is zo verlieslatend dat de familie hem een grote zak geld meegaf

Blokker Holding is in korte tijd fors afgeslankt en bestaat nog slechts uit de winkelketens Blokker en Big Bazar. Dat Witteveen Blokker Holding kocht, kwam voor de buitenwereld als een complete verrassing. Hij was immers de man die, toen hij nog bestuursvoorzitter was van Blokker Holding, zelf bij de familie aandrong op een verkoop. Dat was november vorig jaar. Er is een frisse wind van buiten nodig, had hij tegen Ab en Els gezegd. Maar de interesse viel tegen. Dus besloot de 65-jarige ondernemer zelf een bod uit te brengen.

Waren er op het laatst nog andere partijen over voor het geheel?
‘Ja, een Duitse en een Engelse.’

Waarom bent u niet met een van hen in zee te gaan?
‘Dat wilde ik het bedrijf gewoon niet aandoen.’

Waarom?
‘Een van de twee zei bijvoorbeeld: “Ik denk dat we de salarissen moeten verlagen met 30%.” Dan denk ik: jongen, waarom zit ik hier met jullie om tafel? We hebben hier cao’s, voor 8000 man, je gaat toch niet 30% loonsverlaging voorstellen? Zo werkt dat toch niet?’

Blokker België
Blokker is in België, in de woorden van eigenaar-topman Michiel Witteveen, aan het verbelgen: ‘We moeten daar Belgischer worden. Niet alleen in de marketing, maar ook in het assortiment. Daar moeten bijvoorbeeld heel andere kaarsen liggen dan in Nederland. De Belg gaat niet zozeer op prijs, maar op sfeer, gezelligheid. Dat is een heel andere instelling. De Nederlander wil veel voor weinig.’

Gevraagd of Blokker België behouden blijft, zegt Witteveen: ‘Ja natuurlijk, waarom zouden we dat niet doen? In de Belgische kranten wordt geroepen: Blokker quitte La Belgique. Onzinverhaal! Maar voor alle ondernemingen geldt: als je met z’n allen iets voor elkaar probeert te krijgen, maar het lukt niet. Ja… ja… dan lukt het niet.’

Zijn drastische ingegrepen niet onvermijdelijk?
‘Daar heeft Blokker juist geen behoefte aan. We hebben al gesaneerd. Natuurlijk moeten wij kritisch blijven op hoe veel mensen hier werken. Maar de belangrijkste mensen werken in de filialen, en daar hebben we te weinig mensen.’

‘Saneren was ook niet de opdracht. De familie dacht niet: we geven een koper geld mee om mensen op straat te zetten. Ik voel mij heel verantwoordelijk voor de onderneming. Er werken toch 8000 man. Zij moeten een goede vader krijgen, een goede baas.’

Was dat de reden om het concern over te nemen?
‘Nee, ik ben er ook 1000% van overtuigd dat wij met alle mensen die hier werken er een succes van kunnen maken. Daarbij, die andere partijen wilden mij erbij houden. Ja, dat is even lekker! Als het goed gaat, gaan die jongens er met een zak geld vandoor. En als het fout gaat mag ik de rommel opruimen. Daar heb ik geen zin in, buiten het feit dat ik niet voor een ander ga werken. Ik ben een zelfstandig ondernemer en dat wens ik ook te blijven.’

Op 1 april kondigde u de overname aan. Wanneer in het verkoopproces dacht u: misschien moet ik het zelf maar gaan doen?
‘Tegen het einde. Dat was in maart. Ik heb het eerst met mijn vriendin overlegd: “Wat zou je ervan vinden als ik mij nou in dat verkoopproces zou gaan opstellen als koper? En stel je nou eens voor dat dat gaat lukken.” Toen heb ik een bieding in elkaar gedraaid. Zelf, zonder adviseurs. De familie heeft daar in een weekend over vergaderd en nagedacht. De commissarissen vonden het de beste oplossing.’

‘Ik heb tegen Ab gezegd: het leven is eindig, maar de onderneming niet. Als je weet dat je geen opvolging hebt in de familie, dan moet je een keuze maken. Gaan wij onze erfgenamen hiermee belasten?’
Speelt de familie na de overname nog een rol in Blokker?
‘Nee.’ Na een stilte: ‘Nul. Daar is geen enkele twijfel over. We gaan ook de naam veranderen van Blokker Holding.’

Waarom?
‘De mensen van Blokker Nederland hadden er vorig jaar last van toen de holding met heel slechte jaarcijfers kwam. Dat werd geprojecteerd op de winkelketen Blokker, terwijl dat helemaal niet alleen door Blokker kwam. Je merkt gewoon dat mensen, personeel in de filialen maar ook klanten, denken: Jezus, Blokker gaat failliet.’

U stuurde vorig jaar aan op de verkoop, u zei dat er een frisse wind nodig was.
‘Klopt. Hier speelt een aantal elementen. Ik heb tegen Ab gezegd: het leven is eindig, maar de onderneming niet. Als je weet dat je geen opvolging hebt in de familie, dan moet je een keuze maken. Gaan wij onze erfgenamen hiermee belasten? Mensen die er geen zin in hebben, geen expertise hebben, geen tijd hebben. Zij krijgen dan opeens dat hele concern, een best wel groot bedrijf.’

‘En ik denk, maar dat gaat mij niet aan, dat er binnen de familie tweespalt was over de toekomst. Dat helpt niet. Als de ene aandeelhouder linksaf wil, en de ander rechtsaf, dan kom je nooit op de goede plek goed uit. En als je het dan gaat verkopen, vind ik dat wel een frisse wind.’

‘Online is geen speerpunt’
Blokker-baas Michiel Witteveen is kritisch over de mogelijkheden van onlineverkopen. Zo zegt hij over kledingbedrijf Zalando: ‘Dat is natuurlijk een grote terugbrengactie. Wat er allemaal in hun magazijn moet gebeuren om die goederen weer in de reguliere voorraad te krijgen, dat is bijna niet te doen. Zo ingewikkeld!’

Blokker staakte eerder al in België zijn bezorgservice. ‘Wij kunnen dat gewoon helemaal niet betalen.’

Gaat Blokker Nederland ook stoppen met bezorgen? ‘Wij zijn daarover… ik vind dat echt een vraag voor Ludo Bijvoet, de ceo Blokker Nederland. Ik heb daar een eigen mening over. Ik zeg niet dat online onbelangrijk is, zoals Jaap Blokker zei, maar wij zijn een winkelier. Ik zie de webshop als een verlengstuk daarvan, niet als een speerpunt.’

Hoe stond u in de richtingenstrijd?
‘Dat ga ik niet zeggen. Zou ik niet eerlijk vinden. Ik hoop dat je ook in de krant zet dat de onderneming de familie zeer dankbaar is voor wat ze hebben bereikt. En ook zeer dankbaar voor de moedige keuze die ze hebben gemaakt. En ook dat ze de kans hebben gegeven, in de vorm van geld, om de goede weg in te slaan. Er zijn niet zoveel mensen die dat doen. Want de andere keuze is: we stoppen ermee. Is ook een keus.’

Hoeveel geld heeft de familie meegegeven? Een bedrag van circa €250 mln circuleert.
‘Dat ga ik niet vertellen. Ik heb het bedrag ook in de krant gelezen en het is allemaal niet waar. Laat ik het zo zeggen, het is voldoende om alle plannen die we hebben te kunnen uitvoeren.’

Er zijn ongetwijfeld voorwaarden gesteld. Wat als u daar niet aan kunt voldoen?
‘Ik kan altijd aan de voorwaarden voldoen.’

Zijn er geen strenge financiële eisen?
‘Nee, er staat bijvoorbeeld niet: ik moet mijn budget gehaald hebben. Ik ben natuurlijk niet gek. Ik ga natuurlijk niet met een mes in mijn rug een bedrijf runnen.’

U heeft er ook eigen geld ingestoken. Hoe veel?
‘Ga ik jou niet vertellen. Haha.’

U zegt dat er bij Blokker-keten niet meer gesaneerd hoeft te worden. Wat is wel nodig?
‘Blokker had en heeft een omzetprobleem. We hebben veel klanten verloren toen het assortiment een paar jaar terug richting het luxesegment dreef. Die klanten moeten we terugkrijgen. Daar zijn we mee bezig. Ik denk dat je bij Blokker in de winkels al veel veranderingen ziet. Veel voller, leuker, wat rommeliger. Wat ik helemaal niet erg vind. Ik denk dat de spirit terug is.’

President-commissaris Barbara van Hussen zei: “Blokker moet een heel mooi, lekker wijf worden dat de Nederlandse markt in wandelt.” Wat bedoelde ze daarmee?
Lacht: ‘Dat het weer spannend is bij Blokker. Dat de klant wordt verrast.’